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Empêcher les chutes des seniors grâce à la réalité virtuelle

Utiliser la réalité virtuelle pour éviter les chutes en détectant et en inversant les défauts de l'équilibre et de la coordination des personnes âgées : c’est le système ingénieux qui a été inventé par des chercheurs américains.

chutes des seniors © shironosov Istock.com

Le système a été conçu par une équipe de chercheurs issus de l’Université de Caroline du Nord à Chapel Hill (UNC) et de l’Université d'État de Caroline du Nord (NC State).

Le sens de l'équilibre décline avec l'âge, ainsi que chez tous les sujets atteints de maladies neuro dégénératives comme la sclérose en plaque.

Il est nécessaire de davantage se fier à des repères visuels, pour ne pas tomber.

Le virtuel au service des seniors

Dans leur étude, les chercheurs ont cherché à recréer l'illusion visuelle d'une perte d'équilibre volontairement déclenchée, chez des participants en train de marcher sur un tapis de course. Les volontaires se tenaient en face d'un large écran incurvé représentant un couloir en mouvement.

"Alors que chacun marchait, nous avons ajouté des oscillations latérales sur l'imagerie vidéo de façon à ce que l'environnement visuel leur donne l'impression de se balancer ou de tomber", a révélé Jason R. Franz co-auteur de cette étude.

14 caméras ont été utilisées pour enregistrer les mouvements de 30 marqueurs situés sur les jambes, le dos et le bassin des participants.

En réponse aux perturbations visuelles, les volontaires faisaient de plus ou moins grands pas, comme l’avait prédit l'équipe. Leur tête et leur tronc se balançaient encore davantage sur les côtés. La variabilité de ces mesures et leur façon de changer d'une étape à l'autre augmentait de façon significative.

Des résultats prometteurs

Lors de cette expérience, les chercheurs ont analysé la capacité de réponse des muscles et identifié quels étaient les groupes musculaires en charge des corrections d'équilibre. L'équipe a ainsi pu constater que les muscles individuels étaient parfaitement coordonnés et maintenaient l'équilibre de la marche.

Ces données constituent des mesures de références incontournables pouvant être à l'avenir utilisées dans les procédures cliniques afin de détecter les troubles de l'équilibre avant même qu'ils n'occasionnent des chutes.

Un tel système pourrait être utilisé comme un outil thérapeutique, capable d'apprendre aux sujets atteints de troubles de l'équilibre comment retrouver leur sens de l'équilibre et éviter les chutes.

Selon Santé publique France, les chutes sont la 1re cause de décès des plus de 65 ans en France.

Les résultats de cette étude ont été publiés dans la revue Nature Scientific Reports.

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